Le spiritisme est considéré, selon les sources, comme une superstition, comme une science occulte ou comme une doctrine. Il est fondé sur la croyance que certains phénomènes paranormaux sont le moyen pour des entités de l'au-delà appelées "esprits", le plus souvent des personnes décédées, de communiquer avec les vivants. Ce mot s'applique ainsi, de manière large, à un courant disparate où les pratiquants, appelés "spirites", communiquent avec ces "esprits" par divers moyens, comme des sujets en état de transe (médiums) de l'écriture automatique et des dessins médiumniques.

162)Allan Kardec (libre)

Le terme de spiritisme désigne aussi par extension les enseignements révélés lors de ces communications, notamment  le spiritualisme moderne anglo-saxon initié par les soeurs Fox en 1845, première expression de cette théorie, puis à sa suite la doctrine spirite Allan Kardec, pseudonyme de l'instituteur Hippolyte Léon Rivail Denizard, inventeur du mot "spiritisme".

Par généralisation certains auteurs spécialistes de ce domaine parlent de spiritisme pour toute tradition, ancienne ou actuelle, exerçant un culte ou des rites invoquant les entités non physiques que sont l'âme des morts, les anges, les démons etc.

Pratiqué dans de nombreux pays sous des formes variées, c’est en Amérique latine et plus particulièrement au Brésil que le spiritisme voit aujourd’hui son extension la plus importante.